Inteligencia artificial acelera búsqueda de nuevos fármacos contra enfermedad neuronal incurable

Por Ben Hirschler

LONDRES (Reuters) – Robots de inteligencia artificial están acelerando la carrera de la ciencia en busca de nuevos medicamentos para tratar una condición neurodegenerativa incurable que ataca a las neuronas encargadas de controlar los músculos y produce parálisis.

La esclerosis lateral amiotrófica (ELA), también conocida como enfermedad de Lou Gehrig, desgasta lentamente a las células nerviosas motoras, lo que provoca debilitamiento muscular, espasmos, incapacidad para mover el cuerpo y, finalmente, al afectar los músculos de la zona torácica, impide la respiración.

Sólo existen dos medicamentos aprobados por la Administración de Alimentos y Medicamentos de Estados Unidos para desacelerar el avance de la ELA, para la que hasta el momento no hay cura. Uno de los tratamientos está disponible desde 1995 y el otro fue aprobado este año.

Anualmente se diagnostican en el mundo unos 140.000 casos de la enfermedad, que sufría el recientemente fallecido actor y guionista Sam Shepard y que padece Stephen Hawking, un raro ejemplo de alguien que sobrevive a la condición durante décadas.

“Muchos médicos la califican como la peor enfermedad (…) y las necesidades insatisfechas (en torno a ella) son enormes”, dijo Richard Mead, del Sheffield Institute of Translational Neuroscience, quien ha descubierto que la inteligencia artificial (IA) está acelerando su labor.

Estos robots de IA -un complejo software dirigido por ordenadores muy potentes- trabajan como superinvestigadores incansables e imparciales. Analizan enormes bases de datos químicos y médicos, y gran cantidad de publicaciones científicas, mucho más rápido de lo que es humanamente posible, arrojando nuevos blancos biológicos y potenciales medicamentos.

Uno de los candidatos propuestos por estas máquinas de inteligencia artificial obtuvo recientemente resultados prometedores, evitando la muerte de células motoras y retrasando la aparición de la enfermedad en pruebas preclínicas en el Instituto Sheffield. Mead ahora evalúa hacer ensayos clínicos.

Pero su equipo en el norte de Inglaterra no es el único que ha descubierto la capacidad de la inteligencia artificial para descifrar la complejidad de la ELA. En Estados Unidos, el Barrow Neurological Institute halló en diciembre cinco nuevos genes ligados a la enfermedad usando la supercomputadora Watson de IBM. Sin la máquina, los expertos estiman que el hallazgo habría demorado años en lugar de unos pocos meses.

Mead cree que la ELA es adecuada para que la investigue la inteligencia artificial por la rápida expansión de información genética sobre esta enfermedad y porque hay buenos modelos animales y de laboratorio para evaluar posibles medicamentos.

Si estas investigaciones resultan exitosas, supondrían una gran victoria para la IA en el descubrimiento de medicamentos, reforzando las perspectivas de crecimiento de incipientes firmas enfocadas en esta tecnología, que creen que la IA no reemplazará a los científicos y a los médicos pero permitirá ahorrar tiempo y dinero al encontrar medicación adecuada mucho más rápido.

(Reporte de Ben Hirschler; Traducido por Alba Asenjo; Editado en español por Ana Laura Mitidieri)

Consumir marihuana triplica el riesgo de muerte por hipertensión: estudio

Por Kate Kelland

LONDRES (Reuters) – Las personas que fuman marihuana tienen tres veces más riesgo de morir a causa de hipertensión, o presión arterial alta, que quienes nunca han consumido la droga, dijeron científicos el miércoles.

El riesgo aumenta con cada año de consumo, agregaron los expertos, en base a los resultados de un estudio realizado a unas 1.200 personas que podrían tener implicaciones en algunos países y estados de Estados Unidos que han legalizado el uso de marihuana en ciertos casos.

“El respaldo al uso libre de la marihuana se debe en parte a las afirmaciones de que es beneficiosa y posiblemente no perjudicial para la salud”, dijo Barbara Yankey, que codirigió la investigación en la facultad de salud pública de la Universidad Estatal de Georgia en Estados Unidos.

“Es importante establecer si cualquier beneficio para la salud supera los potenciales riesgos sanitarios, sociales y económicos. Si el consumo de marihuana está implicado en enfermedades cardiovasculares y muertes, entonces corresponde a la comunidad médica y a los políticos proteger al público”, agregó.

La marihuana se utiliza a veces con fines medicinales, como en el tratamiento del glaucoma y otras enfermedades.

El estudio, publicado en la European Journal of Preventive Cardiology, fue un seguimiento retrospectivo de 1.213 personas de 20 años o más que habían participado en una amplia Encuesta Nacional de Salud y Nutrición. En 2005-2006, se les preguntó si habían consumido alguna vez marihuana.

Para el estudio de Yankey, la información sobre el consumo de marihuana se fusionó con datos de mortalidad en 2011 del Centro Nacional de Estadísticas de Salud de Estados Unidos, y se ajustaron factores que podían generar distorsiones como el tabaquismo y variables como sexo, edad y origen étnico.

La duración promedio del consumo entre los usuarios de la marihuana o cannabis fue de 11,5 años.

Los resultados mostraron que los consumidores de marihuana tenían un riesgo 3,42 veces mayor de muerte por presión arterial alta que los no consumidores, y el riesgo crecía 1,04 veces por cada año de uso. No hubo relación entre el consumo de marihuana y la muerte por enfermedades cardíacas o cerebrovasculares.

“La marihuana estimula el sistema nervioso simpático, lo que lleva al aumento de la frecuencia cardíaca, la presión arterial y la demanda de oxígeno”, dijo Yankey. Expertos que no participaron del estudio dijeron que si bien los resultados tendrían que repetirse ya plantean preocupaciones.

(Reporte de Kate Kelland; Traducido por Blanca Rodríguez; Editado en español por Ana Laura Mitidieri)

Ricos o pobres, todos los países fallan en el apoyo a la lactancia materna

Por Sebastien Malo

NUEVA YORK (Thomson Reuters Foundation) – Ningún país hace suficiente para ayudar a las madres a amamantar a sus bebés durante el mínimo recomendado de seis meses, señaló el martes un estudio respaldado por la ONU, que instó a los gobiernos a tomar medidas drásticas contra el marketing de las fórmulas y a aprobar leyes de licencias pagadas por maternidad.

Los expertos dicen que la inversión en lactancia -que ayuda a impedir la muerte súbita e incrementa el desarrollo físico y el coeficiente intelectual- podría salvar cientos de miles de vidas infantiles y aportar importantes beneficios económicos.

Un estudio de Global Breastfeeding Collective -una nueva iniciativa para mejorar los índices de lactancia materna- mostró que sólo el 40 por ciento de los bebés son amamantados exclusivamente con leche de sus madres, como recomienda la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Incrementar esa tasa hasta el 50 por ciento para el 2025 podría salvar la vida de 520.000 niños y generar potencialmente 300.000 millones de dólares en beneficios económicos en 10 años, según el informe. Los beneficios provendrían de reducir enfermedades y costos sanitarios y de aumentar la productividad.

Los pediatras indican que la lactancia materna exclusiva al menos en los seis primeros meses del bebé puede impedir casos de diarrea y neumonía, dos importantes causas de mortalidad infantil, y reducir el riesgo de infecciones, alergias y muerte súbita. También mejora el desarrollo cognitivo de los bebés y protege a las madres del cáncer de ovario y de pecho.

Ruanda y Burundi tienen los índices más altos de lactancia materna exclusiva en los primeros seis meses -87 y 83 por ciento, respectivamente-, según un listado publicado con el informe que además muestra a Chad y Yibuti en lo más bajo, con 0 y 1 por ciento de amamantamiento.

En Estados Unidos, la mayor economía del mundo, sólo un tercio de los bebés de menos de seis meses son amamantados exclusivamente, según el reporte. En China, la segunda economía mundial, la proporción de bebés que toman leche materna es de uno de cada cinco.

Anthony Lake, responsable del Fondo de Naciones Unidas para la Infancia (UNICEF), dijo que promover la lactancia materna era una de las inversiones más efectivas que los países pueden hacer por la salud futura de sus economías y sociedades.

“Al fracasar en la inversión en lactancia materna, le estamos fallando a las madres y a sus hijos; y pagando un doble precio: en pérdida de vidas y de oportunidades”, agregó Lake en un comunicado.

El reporte, publicado en el marco de la Semana Mundial de la Lactancia Materna que se celebra entre el 1 y el 7 de agosto, es la primera recopilación de datos comparativos internacionales sobre el tema.

“La lactancia materna no es únicamente labor de una mujer”, dijo la portavoz de UNICEF France Begin a periodistas. “Hay millones de mujeres ahí afuera que quieren dar de mamar a sus hijos, pero no tienen el apoyo que necesitan para hacerlo”, añadió.

Global Breastfeeding Collective, que abarca unos 20 grupos encabezados por la OMS y UNICEF, también pidió que los países pusieran en marcha políticas para mejorar la lactancia materna en el trabajo y controlar la publicidad de los sustitutos de la leche de la madre.

Aunque la leche de fórmula contiene los nutrientes necesarios para el crecimiento de un bebé, los expertos dicen que no ofrece la protección adicional contra enfermedades. El jefe de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, describió la leche materna como “la primera vacuna de un bebé”.

(Traducido por Inmaculada Sanz; Editado en español por Ana Laura Mitidieri)

Acciones de AstraZeneca se desploman un 15% tras revés en estudio sobre cáncer de pulmón

KKR comprará sitio de salud WebMD en 2.800 millones de dólares

Por Ankur Banerjee

(Reuters) – La firma de capital privado KKR & Co llegó a un acuerdo para comprar WebMD Health Corp en un negocio valorado en unos 2.800 millones de dólares, lo que pone una gran cantidad de populares sitios web de información de salud bajo un solo paraguas.

El acuerdo se conoce cinco meses después de que WebMD, que tiene su sede en Nueva York, dijo que analizaría alternativas estratégicas en medio de una desaceleración de la publicidad de compañías farmacéuticas.

KKR incorporará los sitios de WebMD, como WebMD.com y Medscape.com, a su unidad Interbrand que posee otros como DentalPlans.com y AllAboutCounseling.com.

KKR pagará 66,50 dólares por acción, una prima de un 20,5 por ciento respecto del cierre del viernes de WebMD y un 33 por ciento más que el precio de negociación a inicios de este año.

Analistas dijeron que el valor del ofrecido es más alto de lo esperado y que WebMD es una buena opción para el portafolio de Internet Brands.

“Estamos gratamente sorprendidos por la valoración, dado el poco crecimiento esperado”, escribió Charles Rhyee, analista de Cowen & Co. “Creemos que la valoración puede implicar que estábamos siendo muy conservadores”.

Fundada en 1996, WebMD se ha convertido en uno de los sitios sobre salud más populares para clientes y profesionales médicos, con más de 70 millones de visitas mensuales únicas en 2016, de acuerdo a la firma de análisis comScore Inc.

Medscape de WebMD, un sitio de educación y noticias médicas, representó un 60 por ciento de los ingresos por publicidad en 2016.

(Reporte de Ankur Banerjee en Bengaluru; Editado en español por Javier López y Natalia Ramos)

Requerimientos globales de salud ascienden a 371.000 millones de dólares anuales hasta 2030: OMS

Las tecnológicas, en guerra contra mosquitos portadores de enfermedades

Por Julie Steenhuysen

CHICAGO (Reuters) – Compañías tecnológicas estadounidenses están incorporando la automatización y la robótica a la tarea ancestral de hacer frente a los mosquitos en un intento de frenar la propagación del zika y de otras enfermedades que estos transmiten.

Las empresas, que incluyen a Microsoft Corp y la compañía de ciencias naturales de California Verily están creando alianzas con funcionarios de la sanidad pública en varios estados de EEUU para probar estas herramientas de alta tecnología.

En Texas, Microsoft está probando una trampa inteligente para aislar y capturar mosquitos Aedes aegypti, conocido por ser transmisor del zika, de manera que lo puedan estudiar entomólogos y den con el modo de predecir los posibles brotes.

Verily, la división de ciencias naturales de Alphabet, con sede en Mountain View, California, está acelerando el proceso para crear mosquitos macho estériles para que se reproduzcan con las hembras en libertad, ofreciendo así una forma de controlar la especie.

Aunque podrían pasar años antes de que estos avances estén disponibles, expertos en salud pública dicen que estas nuevas empresas podrían conducir a nuevas formas de pensar en el control vectorial, que todavía confía enormemente en las defensas tradicionales como los larvicidas y los insecticidas.

“Es emocionante cuando se suman las compañías tecnológicas”, dijo Anandasankar Ray, profesor asociado de entomología en la Universidad de California, Riverside. “Su forma de afrontar un desafío biológico es diseñar una solución”.

Shire obtiene aprobación para medicamento de larga duración contra TDAH

Por Natalie Grover y Ben Hirschler

(Reuters) – La farmacéutica Shire logró la aprobación de Estados Unidos para un medicamento de larga duración contra el trastorno de déficit atencional dirigido a adultos y adolescentes, lo que incrementa su portafolio de medicinas para esta condición que afecta a millones de niños y es cada vez más diagnosticada en adultos.

La luz verde de la Administración de Alimentos y Medicamentos de Estados Unidos (FDA por su sigla en inglés) para la droga Mydayis de Shire sigue a los buenos resultados que obtuvo su medicamento contra la angioedema hereditaria y ayuda a compensar el retroceso que significó la temprana competición de genéricos a su remedio para la colitis ulcerosa.

Las acciones de la compañía basada en Dublín subieron 2,04 por ciento al cierre de las operaciones del miércoles en Londres en reacción a la decisión de la FDA la víspera.

La nueva droga Mydayis, antes conocida como SHP465, contiene los mismos ingredientes activos que otro muy usado medicamento de Shire contra el trastorno por déficit de atención e hiperactividad (TDAH), Adderall XR, pero está formulado para que su efecto se prolongue por hasta 16 horas.

Adderall XR, que también está disponible como genérico, funciona por hasta 12 horas.

“Obviamente no es una nueva molécula, pero demora su liberación”, señaló Gregory Mattingly, investigador en numerosos ensayos con medicamentos para TDAH en Shire.

La farmacéutica planea lanzar Mydayis en el tercer trimestre de 2017. Con sus medicinas Adderall XR y Vyvanse, ambas para el TDAH, la compañía generó cerca de 2.400 millones de dólares en ventas el año pasado.

Shire estima que Mydayis podría registrar ventas anuales por 500 millones de dólares hacia 2020, muy por encima de la cifra de consenso de 294 millones, según estimaciones recopiladas por Thomson Reuters.

Corte Suprema de EEUU acelera llegada al mercado de medicamentos biosimilares

Por Andrew Chung

WASHINGTON (Reuters) – La Corte Suprema de Estados Unidos redujo el tiempo que pueden tardan en llegar al mercado versiones similares de medicamentos biológicos, o bioequivalentes, en una sentencia clave sobre una clase de fármacos que generan miles de millones de dólares en ventas a los laboratorios.

En una decisión 9-0, los jueces anularon un dictamen de una corte menor que había impedido que la compañía farmacéutica suiza Novartis AG vendiera una versión equivalente del fármaco Neupogen del laboratorio estadounidense Amgen Inc hasta seis meses después de que la Administración de Medicamentos y Alimentos de Estados Unidos (FDA) la aprobara.

El cambio tiene importantes consecuencias para la industria farmacéutica porque determinará por cuánto tiempo los fabricantes de un medicamento biológico con marca pueden evitar el ingreso al mercado de copias semejantes, conocidas como bioequivalentes o biosimilares. Incluso los seis meses de este caso pueden implicar cientos de millones de dólares en ventas.

Las aseguradoras médicas esperan que los bioequivalentes sean más baratos que las marcas originales, igual que sucede con los medicamentos genéricos, lo que le permitiría a los consumidores ahorrar miles de millones de dólares por año.

La disputa involucra una sección de la ley de reforma del sistema de salud estadounidense sancionada durante el Gobierno del expresidente Barack Obama, apodada Obamacare, que creó una vía expeditiva para que los reguladores sanitarios aprueben los fármacos biosimilares que a la vez intenta respetar los derechos de patente de los fabricantes de una medicina con marca.

Novartis se quejó de que una decisión en 2015 de la Corte de Apelaciones para el Circuito Federal en Washington le brindó a Amgen un período de exclusividad extra de seis meses, además de los 12 años que con los que ya contaba por ley.

El constante aumento de precios de los medicamentos es un tema de preocupación para pacientes y políticos. El presidente estadounidense, Donald Trump, ha criticado a la industria farmacéutica por sus prácticas de precios y ha prometido alentar la competencia y reducir los costos de los fármacos.

A diferencia de las medicinas tradicionales, los remedios biológicos son fabricados con células vivas y no pueden ser copiados de manera exacta para producir versiones genéricas idénticas. Se usan para tratar varias condiciones, como la enfermedad de Crohn, colitis ulcerosa, artritis reumatoidea, psoriasis en placa, cáncer de pecho y diabetes.

La unidad Sandoz de Novartis empezó a vender en septiembre del 2015 Zarxio, el primer medicamento bioequivalente en obtener aprobación de la FDA. Neupogen de Amgen y Zarxio mejoran los recuentos de glóbulos blancos en los pacientes con cáncer, lo que los ayuda a combatir infecciones.

Amgen demandó en 2014 a Sandoz en la corte federal de San Francisco alegando que había infringido la patente y violado lo establecido por Obamacare respecto de los fármacos biosimilares. Tras un resultado desfavorable, Novartis había apelado el fallo que ahora la Corte Suprema anuló.

(Editado en español por Ana Laura Mitidieri)

Congo aprueba uso de vacuna contra el Ébola para combatir brote

KINSHASA (Reuters) – El Ministerio de Salud de la República Democrática del Congo aprobó el uso de una nueva vacuna contra el Ébola para contrarrestar un brote de la fiebre hemorrágica en el noreste del país que ha provocado la muerte de cuatro personas, dijo un portavoz.

“Fue otorgada la no-objeción. Ahora hay un equipo de Médicos sin Fronteras que está llegando (al Congo) hoy para validar el protocolo con los equipos técnicos”, comentó vía telefónica el portavoz del Ministerio de Salud Jonathan Simba.

La vacuna, conocida como rVSV-ZEBOV y desarrollada por Merck, aún no tiene una licencia, pero se ha demostrado que protege contra el Ébola, según ensayos clínicos publicados en diciembre.

Hasta el viernes, el Congo registraba un total de 52 casos sospechosos, incluyendo dos que fueron confirmados, dijo vía telefónica el portavoz de la Organización Mundial de la Salud en el Congo, Eugene Kabambi, quien agregó que la situación parece estar bajo control.

Simba afirmó que los detalles de la campaña de vacunación serán anunciados tras una reunión entre el Ministerio de Salud y sus socios, que tendría lugar el lunes o martes.

Una campaña de vacunación representaría desafíos logísticos en los aislados bosques del noreste del Congo, incluyendo el transporte y almacenamiento de la vacuna en contenedores especiales con una temperatura requerida de menos 80 grados Celsius.

(Reporte de Aaron Ross. Editado en español por Patricio Abusleme)